Vlaamse duizenpoot

Het WK Voetbal is in volle gang. Wéér zonder Oranje, maar mét de Rode Duivels. Voor de Belgische oud-voetbalster Imke Courtois worden het tropenweken: ze is analist op tv én ze doet promotieonderzoek.

Tekst: Martijn Reinink

Spelen de Oranje Leeuwinnen, dan mogen er oud-voetbalsters aanschuiven om de wedstrijd te analyseren. Maar een vrouw die haar oordeel geeft over de prestaties van de mannelijke voetbalmiljonairs? Ondenkbaar. In Nederland dan. In België hebben ze Imke Courtois (29). Elk weekend geeft zij bij Sporza (de sportuitzending van de Vlaamse Radio- en Televisieomroeporganisatie, VRT) haar visie op wat er op de nationale en internationale voetbalvelden gebeurt.

Imke is een duizendpoot. Ooit speelde ze een rolletje in de film Loft. In 2008 deed de populaire voetbalanaliste mee aan het programma Topmodel, maar dat was niet haar wereldje. Ze voelde zich meer thuis op het voetbalveld. Bijna vijftien jaar heeft ze als centrale verdediger op het hoogste niveau gespeeld. Zeven keer werd ze landskampioen met Standard Luik, drie keer won ze de Beker. Ze kwam 21 keer uit voor de nationale ploeg.

Naast het voetbal heeft Imke altijd gestudeerd. Eerst haalde ze de bachelor ergotherapie, gevolgd door een master revalidatiewetenschappen en kinesitherapie (fysiotherapie in Nederland). Ze blikt terug: “Vier dagen in de week trainen plus een wedstrijd én een pittige studie, dat was soms wel zwaar. Het voetbal heeft me veel levensvreugde gegeven, maar ook veel gekost. Vrije tijd had ik bijna niet.”

Vorig jaar, na het EK Voetbal in Nederland, heeft Imke ‘haar kicksen aan de haak’ gehangen, zoals onze zuiderburen dat noemen. Ze wil meer tijd besteden aan dingen buiten de sport. “Ik doe promotieonderzoek aan de KU Leuven naar de invloed van ademhaling op pijn. Werkt ademhaling om pijn te verminderen en zo ja, waarom? Nu ik niet meer voetbal, kan ik me daar volledig op richten.” Wel voegt ze daar meteen aan toe: “Ik heb afscheid genomen van de verplichtingen, maar niet van het voetbal, dat zou ik niet kunnen.”

Mannentafel

Al tijdens haar carrière, in 2015, is ze begonnen als voetbalanalist op tv. “Bij de VRT kwamen ze erachter dat er ook vrouwen op deze aarde zijn, die voetballen en van voetbal houden, dus zelfs in België”, zegt ze met een knipoog. Waarom de keuze op haar viel? “Ik denk vanwege de combinatie: ik voetbalde zelf, ben spraakzaam en kan duidelijk vertellen wat ik zie.” Wordt ze geaccepteerd aan de ‘mannentafel’? “Je weet natuurlijk niet wat ze echt van je vinden, maar dat gevoel heb ik wel. Ze behandelen me als gelijke. Ik stel me open op, ik wil van ze leren. Ik denk dat ze dat wel waarderen.”

Het analyseren op televisie kost best veel tijd. “Elk weekend een of twee dagen. Daarnaast ben ik vijf dagen in de week bezig met onderzoek. Qua vrije tijd ben ik er niet op vooruitgegaan, haha. Maar ik doe beide graag.” Af en toe heeft ze een energiedipje. “Ik probeer te zorgen voor ritme en regelmaat, voldoende slaap en beweging. Ik loop hard en fiets en ga binnenkort in de zaal voetballen met vriendinnen.”

Onderzoeksdag opofferen

Waar velen uitkijken naar de vakantie, breken voor Imke de drukste weken van het jaar aan. Het WK Voetbal in Rusland staat immers voor de deur. “Ik ga er niet naartoe. De analisten blijven in de studio in Brussel, maar het wordt wel druk. Bijna elke dag zijn er wedstrijden. Ik zal af en toe een onderzoeksdag moeten opofferen, maar het doctoraat mag niet lijden onder het voetbal.”

Hoewel het dus hectisch zal worden, kijkt Imke enorm uit naar het toernooi. “Het is altijd interessant om verschillende landen met verschillende stijlen, tegen elkaar te zien spelen.” Haar landgenoten ziet de analist als outsider voor de titel, niet als favoriet. “De groepsfase (met Engeland, Tunesië en Panama, red.) mag geen probleem zijn, maar ik vrees dat we daarna Brazilië of Duitsland tegenkomen. Dat zijn in mijn ogen, met Spanje, de grote favorieten. Kwalitatief zijn we niet minder, maar wel qua toernooi-ervaring. Willen we voorbij die landen geraken, dan móeten bepaalde spelers in topvorm zijn.” En dan doelt ze vooral op spelmaker Kevin de Bruyne, met wie ze op dezelfde topsportschool heeft gezeten. “Hij is onze belangrijkste speler. Verder moet de driemansverdediging fit blijven. Voorin en op het middenveld hebben we goede reserves, maar achterin zijn er weinig alternatieven.”

Dat Oranje er niet bij is in Rusland, vindt Imke oprecht jammer. “We hebben vaak meegemaakt dat het andersom was. Dat wij er niet bij waren. Dan was ik supporter van Nederland. Nu kunnen jullie de Rode Duivels supporten.”