Ik ben Pelgrim

Astrid Rijkenhuizen (Amsterdam, 1956) is specialist paardenchirurgie en ‘diplomaat’ van de European College of Veterinary Surgeons. Haar favoriete pil: Ik ben Pelgrim van de Engelse thrillerschrijver Terry Hayes.

Tekst: Frank van Kolfschooten | Beeld: De Beeldredaktie/Raphael Drent

“Ik lees graag nog wat in bed voordat ik ga slapen”, zegt paardenchirurg Astrid Rijkenhuizen uit Wijk bij Duurstede. “Dat was niet zo verstandig bij Ik ben Pelgrim van Terry Hayes, want ik kon dat boek nauwelijks wegleggen. Het werd een week met korte nachten, want het is een heel dik boek, een echte pil.”

Hoofdpersoon van deze thriller is een geheim agent die eigenlijk met vervroegd pensioen is gegaan, maar door de Amerikaanse president wordt teruggeroepen nadat een radicale moslim (‘de Saraceen’) een gemuteerd pokkenvirus heeft ontwikkeld, dat ongevoelig is voor het bestaande vaccin. De VS vrezen een terroristische aanslag met miljoenen doden en Pelgrim (de schuilnaam van de geheim agent) krijgt opdracht om de Saraceen op te sporen en uit te schakelen. “De twee opponenten zijn heel erg aan elkaar gewaagd en zijn een soort spiegelbeeld van elkaar. Dat leidt tot een fascinerend steekspel, waarbij je als lezer op het puntje van je stoel zit. Het verhaal zit ingenieus in elkaar, alle details kloppen, ook de medische over pokken. De schrijver voert je in het kielzog van Pelgrim en de Saraceen mee over de hele wereld.”

‘Een fascinerend steekspel, waarbij je als lezer op het puntje van je stoel zit’

Rijkenhuizen reist zelf ook de hele wereld rond. Zij is een mondiale autoriteit op het gebied van vaat- en kijkoperaties bij waardevolle paarden, zoals die van spring- en dressuurruiters, en wordt geregeld ingevlogen om zulke paarden te opereren. Bij laparoscopie (kijkoperatie in de buik) moet het paard vaak blijven staan. “Als je een paard liggend opereert, duurt de revalidatie veel langer en zijn de risico’s op complicaties veel groter.” Rijkenhuizen wordt ook vaak ingeschakeld als onduidelijk is wat een paard mankeert. “Het is vaak een hele toer om te achterhalen waarom het bijvoorbeeld kreupel loopt. Daar kun je achter komen door het paard zeer nauwkeurig en systematisch te onderzoeken en onder meer voorzichtig op steeds weer een andere plek te verdoven en te kijken welk effect dat heeft op zijn bewegingen. Het oplossen van dit soort puzzels vind ik een van de grote charmes van mijn vak. Ik ben Pelgrim spreekt me ook zo aan door de ingenieuze puzzel die daarin wordt opgelost.”

Rijkenhuizen is intussen ook buiten de paardenwereld bekend. “Ik kreeg laatst een telefoontje van een chirurg die een patiënt moest opereren die zo zwaar was dat hij niet in de CT-scanner paste. Ik moest hem uitleggen hoe we dat aanpakken bij paarden.”